Роман «Дубликат»

Глава 29. Источник жизни

Отставшие путники устремились вслед за группой, чей ровный строй факелов почти скрылся за очередной исполинской колонной. Лишь отсвет огней выхватывал свисающие со сводов каменные гирлянды, увешанные более светлыми затейливыми потёками. Казалось, горную твердь расплавил мощный жар из недр земли. Приблизившись к одной из колонн, Мансур приложил руку к поверхности. На ощупь глыба была влажной, в некоторых местах пальцы даже проминали породу. На ладонях оставалась вязкая и влажная глина, казавшаяся белой при слабом освещении.

underground_river_cave

Путь группы пролегал по петляющим тоннелям, чередовавшимся с небольшими карстовыми гротами. Растянувшаяса на десятки метров процессия с факелами двигалась под уклон по пологому руслу быстрого ручья, берущего начало из грота с подземной рекой. С потолков по стенам постоянно стекала вода, ноги скользили по каменистому полу, кое-где покрытому блёклыми безжизненными мхами.

Спустя несколько часов утомительного перехода по тоннелям группа, наконец, вышла к узкой расщелине на противоположной стороне горы. Тусклый дневной свет проникал сквозь появившуюся щель в высокой скале, освещая растянувшуюся на сотню метров процессию. Далеко впереди показался выход из пещеры, расположенный высоко над уровнем пола. Клочок ясного голубого неба ослепил глаза мужчин, успевших привыкнуть к темноте за долгие часы перехода.

Чтобы добраться до просвета между камнями проводник с двумя боевиками принялись мастерить верёвочную лестницу. Тем временем группа расположилась на привал. Когда лестница была готова, старший отдал команду начинать восхождение на поверхность. Пока шёл подъем пленников и груза, Мансур уведомил проводника, что он и его спутник выйдут наверх чуть позже сами, когда отдохнут.

Мужчины оставили группу и вернулись назад в тоннель. Они попытались найти проход на нижний ярус, но тщетно. Никаких расщелин в тоннеле, связующем последний из залов системы пещер и грот с выходом на поверхность, обнаружить не удалось, но Гарман не отчаивался:

— Вернёмся назад и проверим все выступы на стенах других тоннелей и гротов.

— Где эта тряпка с планом? Ты что, не взял её?

— Нас очень торопили утром, не до того было. Схема осталась у смотрителя, но я отлично помню план.

— Здесь повсюду вода, я мокрый с ног до головы. Ненавижу воду! — раздражённо воскликнул сын шейха, доставая фонарь. — Ищи проход!

— Лаз где-то недалеко, — бормотал юноша, ощупывая стыки между каменными блоками, тесно прижатыми друг к другу.

Вымокшие насквозь мужчины предприняли несколько попыток отыскать проод, двигаясь сначала вдоль одной стены тоннеля, а затем в обратном направлении. Но сочащиеся влагой стены выглядели монолитом.

— С чего ты взял, что Хафиз сказл тебе правду? — проклинал смотрителя Мансур. — Слишком всё прошло гладко: и проводника дали, и карту. Завалили они вход на нижний ярус, а нас отправили бродить по мокрым пещерам, пока не сдохнем!

Неожиданно Гарман поскользнулся и, больно ударившись головой о выступающий острый камень, упал навзничь. Стоявший в нескольких метрах сын шейха направил фонарь на юношу:

— Поднимайся, если не умер, и продолжай поиски! Зализывать раны будем потом, когда найдем источник!

— Иди сюда! — внезапно закричал юноша. С гримасой боли на лице он перевернулся на живот и просунул руку куда-то под каменную плиту: — Хафиз не соврал. Лаз можно заметить только снизу. Сейчас попробую протиснуться туда.

Обломок скалы, вплотную прилегающий к таким же каменным блокам в верхней части, нависал над горизонтальной каменной плитой. Плохое освещение не оставляло никаких шансов обнаружить щель из положения стоя, хотя между полом и участком стены оставалось достаточное расстояние, чтобы проникнуть под плиту. Спустив ноги в расщелину, юноша полз на животе по полу грота, цепляясь за мокрый и на удивление гладкий камень.

Пробуя найти опору для ног, Гарман с криком сорвался вниз. Приземлился на ноги он удачно — как раз между торчащими снизу колючими колоннами, о которые чеканщик расцарапал ладони. Судя по всему, высота от тоннеля до пола подземного этажа была небольшая, от силы в полтора человеческих роста, но в полной темноте не удавалось ничего разглядеть. Сверху мелькнул луч фонаря и послышался приглушённый голос Мансура:

— Ты цел? Что там?

— Тьма кругом. Оставь фонарь себе, а мне спусти зажжённый факел.

Пока сын шейха вбивал крюки, чтобы закрепить верёвку для спуска, юный мастер пытался сориентироваться на нижнем ярусе. Размер пещеры определить было невозможно. Широкое бугристое плато простиралось от стены во все стороны, куда достигал свет факела. Колонны причудливых форм, сформированные из спускающихся с потолка известковых наростов, подпирали иссечённый трещинами свод. Вода сочилась из глубоких борозд, стекая по поверхности колонн. Выемки на полу были наполнены кристально чистой и прозрачной водой.

Смастерив из верёвки удобную для спуска лестницу с петлями для ног, Мансур довольно скоро оказался рядом со спутником. Следуя за мощным лучом фонаря, мужчины приступили к поискам места, где мог находиться источник. Нижний ярус представлял собой единый зал с толстыми колоннадами вросших друг в друга окаменевших кристаллов. Пол был усеян обломками обрушившихся сталактитов, которые приходилось отодвигать или обходить.

На противоположном конце зала мужчины натолкнулись на небольшой водопад. Струи воды с шумом стекали вдоль каменной пирамиды, напоминающей лестницу, наверняка сложенную людьми. Ступени круто уходили вверх вдоль стены, упираясь в узкий колодец в потолке. В свете фонаря было видно, что проход на верхний этаж закрывала каменная глыба.

— Сталактитовый источник должен быть где-то рядом! — воодушевлённо воскликнул вымокший и замерзший юноша.

— Надеюсь, цель близка, — измученный сын шейха с тревогой оглядывался, пытаясь запомнить дорогу обратно.

Спустя несколько десятков метров мужчины обнаружили в углублении небольшое озеро, на противоположном берегу которого виднелся вход в альков [47]. Неподвижное зеркало водной глади изредка тревожили срывающиеся со сводов крупные капли воды, круги от которых мгновенно затухали, не успев нарушить спокойствие подземного царства. Сквозь прозрачную воду, казавшуюся зеленоватой в свете яркого луча фонаря, виднелось безжизненное дно, выстланное крупными бусинами пещерного жемчуга.

Арку алькова сверху обрамляла бахрома тонких полупрозрачных сосулек-кристаллов. С берега водоёма, где стояли путники, зияющее в стене отверстие казалось разинутой пастью гигантской окаменевшей рыбы. На нижнем ярусе это было единственное место, подходившее под описание, которым располагал юноша.


  • [47] Альков — углубление, ниша в стене Назад

Опубликовано 30 мая 2014 г.